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Por Raúl
Trejo Delarbre
R. Trejo Delarbre, investigador en la Universidad Nacional Autónoma de México, periodista y director de
"etcétera", y es autor del libro "La Nueva Alfombra Mágica. Usos y mitos de Internet, la red de redes" (Fundesco, Madrid, 1996).

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AOL, Time-Warner y las pizzas de tomate
Los peligros del gigantismo en Internet
(18-1-00)

La fusión de Time Warner con America Online, da lugar al mayor conglomerado mediático en la historia. La empresa editora del Time Magazine, una de las revistas de mayor tradición y sin duda la de más circulación en el mundo, fue adquirida por una de las grandes compañías más jóvenes en el mundo de los nuevos medios, nacida apenas para el reciente auge de la Internet.

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Propietaria de revistas como People y Sports Illustrated, Time Warner se había asociado en octubre de 1995 con CNN, la televisora de noticias con más presencia --e influencia-- en el planeta y reunía empresas de cine y música, entre otros giros relacionados con el entretenimiento. Era difícil suponer que un consorcio de tanta solidez, que el año pasado tuvo ventas por 14 mil 500 millones de dólares, fuera a ser vendido. Pero parecía aun más improbable que el comprador fuese America Online, apenas surgida en 1985 y cuyas ventas el año pasado se calculan en 4 mil 700 millones de dólares.

¿Pez chico?

El pez grande se come al chico, sería la frase obvia delante de esa transacción. Pero más allá de las finanzas, la fusión anunciada el 10 de enero en Washington, representa la subordinación de los medios de comunicación tradicionales --como las publicaciones impresas y la televisión--, a los nuevos medios abanderados por la Internet.

America Online surgió hace tres lustros como red de información electrónica, incluso antes de que fuera tan evidente la capacidad de crecimiento que llegaría a tener la Internet. Inicialmente ofrecía un menú de información propio, que solo podía ser consultado por sus suscriptores. Más tarde abriría sus espacios de noticias y recreación a todos los interesados, para servir como puerta de entrada al resto de la Internet.

El creador y accionista principal de America Online, Steve Case, se hizo célebre hace pocos años, cuando su empresa se convirtió en el principal proveedor de acceso a la Internet en los Estados Unidos. Case, de 41 años, hace apenas dos décadas era responsable de análisis de mercado en Pizza Hut, en donde su contribución más importante fue constatar que la pizza favorita de los estadounidenses es de queso con tomate.

Más tarde, Case destacó al participar del rechazo de los usuarios de la Internet a los intentos de censura que desde hace cinco años ha promovido el gobierno del presidente Bill Clinton. Apenas en 1999, encabezó la exigencia a las autoridades antimonopolio en ese país para que las empresas de televisión por cable dieran abrieran sus líneas para conducir servicios de Internet facilitados por proveedores como America Online.

Ahora, Case está del otro lado de esa discusión porque ya es propietario de los principales canales de televisión por cable, entre ellos HBO, TNT, Cartoon Network y desde luego, la CNN. Además, Time Warner planeaba impulsar de inmediato el servicio llamado Road Runner que llevaría a las televisiones caseras conexiones de Internet a una velocidad mucho mayor que la que ahora alcanzan las conexiones telefónicas.

Tamaño y uniformidad

Actualmente, alrededor de 20 millones de estadounidenses (de más de 100 millones que frecuentan la Internet) se conectan a la red de redes a través de America Online. Por su parte, Time Warner llega con sus canales de cable a 13 millones de suscriptores en ese país y sus revistas, que son leídas por 120 millones de personas, acapararon el 21% del mercado publicitario. En 1998, las editoriales de ese consorcio vendieron libros por mil millones de dólares.

America Online tiene como lema: "nuestra misión es construir un medio global que sea tan central en las vidas de las personas como el teléfono o la televisión... e incluso más valioso". Esa divisa, que parecía exagerada o pretenciosa, ahora puede convertirse en una amenaza para la pluralidad cultural e ideológica no sólo en la Internet sino además, en los medios de mayor acceso a los ciudadanos.

Ese es, al menos, el temor que manifestaron de inmediato las influyentes Unión de Consumidores y Federación de Consumidores de América, que junto con el Proyecto Acceso a los Medios, el mismo día de la fusión dieron a conocer su inquietud por las consecuencias que esa operación mercantil pueda tener en las tarifas y en los contenidos de los medios controlados por el nuevo emporio comunicacional.

"Los consumidores no queremos estar agradecidos por la dictadura de un gigante de los medios y la Internet, incluso si promete ser benevolente. Este es el triste resultado de la débil política de la administración Clinton en materia de competencia, que ha permitido enormes fusiones, que posiblemente dejen a los consumidores con pocas opciones, competencia limitada y precios altos", manifestaron esas agrupaciones.

Así como promovió las pizzas de queso y tomate porque eran las más populares, Case podría propiciar contenidos uniformes e incluso, llevar a la Internet el adocenamiento que a menudo se aprecia en los medios tradicionales. Además, en términos financieros, la fusión de la Time Warner con America Online es expresión de la enorme burbuja especulativa que se ha creado alrededor de las empresas relacionadas con la Internet. Todo ello, tiene consecuencias culturales, técnicas, mediáticas y económicas que no tardarán en advertirse.

. Steve Case, ¿nuevo emperador?

 

 

"Nuestra misión es

construir un medio

global que sea tan

central en la vida de

las personas como el

teléfono o la

televisión..., e incluso

más valioso"

(AOL)

 

 

.¿Pez chico?