Por Miguel Angel Sabadell

M.A.Sabadell es director de Ciencia de Recol

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Bacterias congeladas
los seres vivos más viejos
02-05-01

A 500 metros bajo el suelo, dentro de unos cristales de sal extraídos de una mina de sal situada en Nuevo México, en Estado Unidos, se han encontrado unas bacterias que, como en las películas de ciencia ficción, se encuentran en un estado de animación suspendida, en hibernación que dirían los clásicos de la ciencia ficción. Lo más fascinante de todo es que han llevado así la friolera cifra de 250 millones de años, con lo que se han convertido en merecedoras del Guiness de la longevidad en seres vivos.

Realmente, no hay nada nuevo en esto, porque se sabe que ciertos microorganismos forman estructuras resistentes llamadas esporas de las que se sabe que sobreviven durante largos periodos de tiempo. Así, se han encontrado esporas en una lata de conserva de carne con 118 años de edad, y una levadura ha podido volver a ser cultivada a partir de los restos encontrados en una vieja botella de cerveza del tipo ale de hace 166 años, con lo que se pudo volver a producir esa cerveza.

Basurero subterráneo

Hasta el momento, los seres vivos más viejos que han sobrevivido eran unas esporas descubiertas en una abeja preservada en ámbar y con una edad de 25 a 40 millones de años. Ahora ese récord ha sido pulverizado.

Para completar el cuadro de la película nada mejor que echar mano de los cristales de sal donde fueron encontradas. Se recogieron del Waste Isolation Pilot Plant, el primer basurero subterráneo de residuos radiactivos del mundo. Ya ven: resurrección y radiactividad. Las bacterias, conocidas como Bacillus cepa 2-9-3, se parecen a los Bacillus encontrados en el Mar Muerto.

En cuanto fueron extraídas y fueron colocadas en un ambiente óptimo, revivieron y empezaron a multiplicarse. Y no sólo eso. Lo que también ha revivido es el debate de si la vida, en la forma de ADN o de microbios durmientes, llegaron a la Tierra en el interior de cometas, asteroides o, incluso, transportadas por nubes interestelares.

Más información

Waste Isolation Pilot Plant


[ Lo que hace a estas bacterias algo único es que los científicos las han hecho revivir.]